Combining cosmetics and technology

一个博士生的化学研究计划是如何变成一个可穿戴电子产品的创业公司的

想象一下,你可以用你的智能手机来改变你指甲的颜色.

多亏了Alejandra Huerta的初创公司,你可能很快就能做到这一点. AIM Colours is developing a product it calls ePolish, 一种用柔性电子材料制成的新型人工指甲.

The seed of this idea was planted in 2018, 韦尔塔在化学系读博士的第三年. For a research proposal, 她探索了用有机材料改变化妆品颜色的可能性. “当我开始这项研究时,我意识到这可能不是正确的方法,”她回忆道. But her interest had been piqued. Some brainstorming with her sister, a computer engineer, led to the idea of using flexible electronics instead.

An unexpected path

韦尔塔的故事表明,好奇心驱动的研究可以带来意想不到的职业道路. 这也说明,凯发首页富有创新精神的学生可以利用日益扩大的为有抱负的企业家提供的课程网络.

For six years, Huerta was a member of the lab of Prof. Chao-Jun Li, 加拿大绿色/有机化学研究主席——这是一个致力于减少使用破坏环境的化学物质和化学过程的化学领域.

While completing her PhD work over the past three years, Huerta also pursued her ambition to blend cosmetics and technology. Prof. 她说,在那段时间里,李对她的努力“非常支持”. “他总是非常鼓舞人心,尤其是在疫情期间,凯发AG都在家工作. I really feel like he embraces entrepreneurship."

A Clark SELF scholarship, designed to equip McGill scientists with executive skills, 让Alejandra通过德索泰尔管理学院的迷你mba课程学习了商业知识. Participation in the Quebec Scientific Entrepreneurship Program 帮助她探索把自己的想法变成创业公司的可能性.

Dobson Cup

2019年,她和姐姐伊莎贝拉·多明格斯参加了凯发AG·多布森中心的活动 Lean Startup Program, and developed a business plan. And in 2020, 他们在凯发AG·多布森杯的“创新驱动企业”类别中获得第三名, the university’s flagship start-up competition.

多布森杯的8000美元奖金使这对姐妹组合了AIM colors.

In search of a technical advisor, 他们找到了凯发首页计算机与电气工程助理教授鲍里斯·维斯班德, 他之前在硅谷的几家大公司做硬件设计. “他成了凯发AG的导师,负责连接整个系统,确保一切可行,” Huerta says. With support from the Faculty of Engineering’s Engine Centre and from Mitacs, a Canadian not-for-profit organization that fosters innovation, 到目前为止,Vaisband和AIM colors已经成功合作了两个研究项目.

Alejandra Huerta graduation photo

当韦尔塔去年8月获得博士学位时,她和姐姐已经合并了AIM. 去年9月,她去墨西哥探望了家人,这是疫情爆发以来的第一次, 去年10月,亚历杭德拉回到蒙特利尔,开始全职创业.

Through two Canadian organizations -- Riipen and Venture for Canada -- AIM has benefited from the contributions of 30 student interns, who helped develop the fledgling company’s branding, website, and mock-ups for its app. And through a McGill Women’s Alumnae Association mentorship program, 自今年1月以来,韦尔塔一直受益于一位在时尚行业工作的校友的指导.

AIM目前正在对其原型机进行最后的修饰,并希望在明年初试运行该产品.

Market niche

Initial customers could include artists and models. 韦尔塔说:“她们需要把美甲作为自己形象的一部分。. “That market segment would be our first niche.”

A fashion model, for instance, may need to change outfits during a photo shoot, 每一套衣服都需要不同颜色的指甲油. ePolish可以提供一个比按压式指甲更方便的选择,每次换衣服都要更换它们.

该产品的另一个吸引力在于环保:指甲油是由塑料制成的, 当抛光碎片或砂纸被打磨后,它们通常会在土壤或水中变成微塑料, Huerta notes.

为了实现商业化,该公司将需要更多的资金. To that end, it is applying to the McGill X-1 Accelerator program, which is geared to start-ups demonstrating “early traction.“参与这个项目将有助于确保”凯发AG可以向投资者展示凯发AG的技术是可靠的,可以用于凯发AG想要的目的,” Huerta says.

Coming to McGill

韦尔塔于2011年通过她在墨西哥的大学参加一个本科生交换项目,第一次来到凯发首页. She returned as a PhD student a few years later. At that point, 她在凯发AG继续学习学院学习了一些课程,以建立在她在高中学习法语的基础上.

分享她对化学的热情,并学习如何将其传达给更广泛的观众, Huerta also joined the Department of Chemistry’s outreach group, 让她能在当地高中进行化学演示. 她的外联活动引起了墨西哥驻蒙特利尔领事馆的注意. That, in turn, 导致她创建了一个项目,通过在线演示来展示在蒙特利尔的墨西哥研究人员的才华.

Alejandra's chemistry demonstration at local high school

当然,有效的沟通也是企业家的一项重要技能. Huerta认为,她在实验室的这些年帮助她开发了其他工具,这些工具将在学术界之外证明是有价值的. “我觉得读博士让我知道如何管理自己的时间,如何做产品的研究,” she says.

Taking the plunge

投身全职创业意味着她能进一步拓展自己的技能. “甚至只做了客户调查,并与潜在投资者进行了交谈, it has given me a very different set of skills,” Huerta says.

离开学术界也意味着要适应一条快速发展、前途未卜的职业道路. “It’s a nice journey,” she says, “但绝对有压力,因为没有保证,没有安全感.”

“我给自己这个机会,去做我真正喜欢和真正热爱的事情. And so far everything has been moving forward very quickly. So I’m just staying focused.”

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